Pourquoi la nuit ?

Pourquoi la nuit ? Why night?

Par Hélène Valance.
Peindre la nuit pour supporter le jour.

By Hélène Valance.
To paint the night in order to see the day.

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Historienne de l’art (américaniste), post-doctorante au Courtauld Institute de Londres, Hélène Valance décrypte les évolutions du récit national aux États-Unis à travers les changements dans sa peinture : gloire aux paysages et aux grands espaces pour commencer, puis l’industrialisation aidant et sous l’impulsion de Whistler, engouement pour une peinture de genre nocturne qui jette sur l’urbanisation naissante un voile pudique d’obscurité constellée de lumières électriques, faisant naître par réaction une nouvelle magie.

Hélène Valance is a postdoctoral fellow at the Courtauld Institute in London. Her work focuses on American art history, and analyses the evolution of the national narrative in the United States through the changes that affect the country’s art. The glorious landscapes depicting wild nature and the West were progressively abandoned as urbanization and industrialization took over the country. Influenced by James McNeill Whistler’s successes in Europe, American artists adopted the genre of nocturne painting, which allowed them to cover up the cityscape with a veil of obscurity dotted with distant electric lights. Trying to re-enchant the landscape, they opened the way to modern painting.